L’enfer qui a ravagé la ville boisée de Paradise, dans le nord de la Californie, est devenu lundi le feu le plus meurtrier de l’histoire moderne de l’État, lorsque des responsables ont annoncé la découverte des restes de 13 personnes, ce qui porte le bilan à 42 morts.

Le shérif du comté de Butte, Kory L. Honea, a déclaré que plus de 200 personnes étaient toujours portées disparues dans et autour de la ville, située au pied de la Sierra Nevada et très appréciée des retraités.

«J’espère sincèrement que je ne devrais pas venir ici chaque soir et rapporter un nombre de plus en plus élevé», a déclaré le shérif Honea lors d’une conférence de presse lundi soir.

L’incendie, qui continue de faire rage dans les collines et les ravins à l’est de la ville de Chico, est également l’incendie le plus destructeur de l’histoire de la Californie, avec plus de 7 100 structures détruites, dont la plupart sont des habitations.

Des incendies provoqués par des vents violents sévissaient lundi sur des milliers d’acres de forêts et de chaparral dans le nord et le sud de la Californie, ayant déjà détruit une ville de la Sierra Nevada et forcé l’évacuation de dizaines de milliers d’habitants à l’ouest de Los Angeles.

L’enfer qui a incinéré la ville septentrionale de Paradise a détruit 6 453 maisons. Dimanche soir, plus de 200 personnes étaient toujours portées disparues au paradis et les autorités s’attendent à ce que le nombre de morts continue à augmenter de manière significative.

Voici les derniers développements:

• Les autorités ont déclaré lundi soir avoir identifié les restes de quatre personnes tuées lors de l’incendie du camp et divulgué les noms de trois d’entre elles.

• Le président Trump a déclaré lundi soir sur Twitter qu’il avait approuvé une demande de déclaration des incendies en Californie comme une catastrophe majeure, rendant les personnes affectées admissibles à différents types de soutien du gouvernement fédéral.

• Le feu de camp , qui a décimé Paradise, a déjà brûlé environ 117 000 acres et n’est confiné qu’à 30%.

• Environ 435 structures ont été détruites dans l’ incendie de Woolsey à l’ouest de Los Angeles, contre 177 aujourd’hui dimanche. On pense que 57 000 autres structures sont menacées. Deux personnes sont mortes dans l’incendie, qui est maîtrisé à 30% et a carbonisé plus de 90 000 hectares dans des communautés comme Malibu et Thousand Oaks.

• Un autre incendie qui a ravagé 4 500 hectares dans le comté de Ventura, le Hill Fire , a été maîtrisé à 85%.

• La circulation a aggravé les problèmes de ceux qui tentaient de s’échapper.

• Voir où les incendies ont brûlé dans le graphique ci-dessous.

Les autorités ont publié lundi soir les noms de trois personnes qui ont été tuées dans l’incendie du camp, le plus meurtrier de l’histoire de la Californie.

Ils ont été identifiés comme Ernest Foss, 65 ans, du paradis; Jesus Fernandez, 48 ans, de Concow; et Carl Wiley, 77 ans, de Magalia. Le shérif Honea a déclaré qu’une autre personne avait été identifiée, mais des responsables ont retenu le nom en attendant la notification du plus proche parent.

Les noms ont été libérés lorsque les autorités ont annoncé la découverte de 13 autres corps, ce qui porte à 42 le nombre total de morts dans l’incendie du camp. Dix des 13 corps ont été retrouvés à Paradise et les trois autres à Concow.

«Je crains que le nombre de pertes de vies humaines ne va probablement aller que beaucoup plus élevé», a déclaré Jim Broshears, coordinateur des opérations d’urgence de Paradise et ancien chef des pompiers de la ville.

Alors que l’incendie de Woolsey chassait les habitants de l’un des codes postaux les plus riches de Californie, près de Malibu, l’incendie de camp affectait une communauté de retraités à faible revenu à Paradise. Certains habitants se demandent maintenant comment – ou si – ils seront reconstruits.

«Il n’y avait pas de véritable économie», a déclaré James Hana à propos de Paradise, où il vit depuis 2002. La ville était un havre de paix pour les résidents âgés ou à la retraite, dont beaucoup dans des maisons mobiles. Selon les données du recensement de 2017, un quart de la population avait plus de 65 ans. Quatorze pour cent de la population vivait en dessous du seuil de pauvreté.

“Qu’est-ce qu’ils vont faire?” Dit M. Hana. “Ils ne vont pas reconstruire.”

Les habitants disent que Paradise était à l’origine une ville minière et forestière mais que ces industries se sont taries depuis longtemps. Les quelques personnes employées en ville travaillent principalement dans des entreprises locales, comme des restaurants et des ateliers de réparation de carrosseries. Il gagne environ 25 000 dollars par an en homme à tout faire, assez pour se débrouiller au paradis. La valeur médiane d’une maison à Paradise avoisinait les 250 000 dollars, soit moins de la moitié de la médiane californienne de 544 000 dollars, selon Zillow, la société de données sur l’immobilier.

M. Hana était assis devant l’église de quartier de Chico, un abri de fortune pour les résidents déplacés, vêtu d’un pantalon de pyjama et de chaussures de course. Sa longue barbe était segmentée d’élastiques noirs. Il a perdu sa maison, sa moto et presque tous ses biens. Il s’est échappé avec son camion, quelques sacs d’outils et ses deux chiens: Roxy, un Doberman Pinscher, et Winter, un berger allemand.

«C’est la manière de Dieu ou la manière de la nature de me dire que j’avais besoin de réduire les effectifs», a-t-il plaisanté. «Je n’avais tout simplement pas réalisé que je devais réduire mes effectifs à l’extrême. Vraiment, avons-nous dû aller aussi loin?

En raison d’un divorce, il s’inquiétait de l’état de l’assurance de son domicile et il ne savait pas quand il pourrait retourner au travail ni ce qu’il ferait jusque-là.

«Mais je suis vraiment préoccupé par ce qui va vraiment se passer dans la ville», a-t-il déclaré. “Il ne reviendra jamais à ce que c’était.”

Des étudiants en anthropologie ont observé des restes humains retrouvés dans une maison au paradis.

Gene McAnelly et Gary Brand, deux amis en fauteuil roulant âgés de 70 ans, ont déclaré qu’ils dépendaient tous deux des chèques de la Sécurité sociale pour survivre. Ils ont tous deux perdu leur maison dans l’incendie. Mais ils sont tous deux confiants de pouvoir revenir, ils ne savent tout simplement pas comment. «Donnez-moi juste une tente», a déclaré M. McAnelly. “Je vais camper.”

Les pompiers californiens peuvent s’attendre à une aide minime de la météo au cours des prochains jours.

Les conditions devraient empirer dans le sud de la Californie, où les incendies de Woolsey et de Hill font rage. Selon le Service météorologique national, une grande partie de la région sera confrontée à des conditions météorologiques critiques en cas d’incendie mardi après-midi, avec une humidité relative basse, aucune pluie et un avis de vent fort en vigueur pour les montagnes.

«Cela semble être une histoire de vents», a déclaré Bonnie Bartling, spécialiste de la météo au bureau de prévisions météorologiques de Los Angeles / Oxnard.

Les vents violents ont propulsé un nouveau feu de broussailles dans la vallée de Simi lundi matin, qui s’est rapidement propagé pour couvrir près de 100 hectares avant que les pompiers ne soient sous contrôle.

«Nous sommes conscients que le climat d’incendie est toujours grave et que l’incendie existant n’est pas notre seule préoccupation», a déclaré le chef Mark Lorenzen du service d’incendie du comté de Ventura.

Alors que les vents ralentissent sur le feu de camp dans le nord de la Californie, le faible taux d’humidité signifie que les arbres, les broussailles et le feuillage qui peuvent alimenter le feu restent secs. Aucune pluie n’est prévue cette semaine et il y a peu de chance que ce soit tôt la semaine suivante.

«Nous gardons les doigts croisés pour cela», a déclaré Cory Mueller, météorologue au bureau du Service météorologique national à Sacramento.

Allyn Pierce est monté dans sa camionnette et a essayé de sortir de la ville lorsque l’incendie a balayé Paradise, jeudi. Mais il a heurté un mur de flammes et a été obligé de faire demi-tour. Des dizaines de personnes lui en sont reconnaissantes. M. Pierce a aidé à diriger ce que beaucoup décrivent comme un effort héroïque pour soigner les blessés au paradis.

Pris au piège de la circulation lorsque les flammes se sont léchées sur le côté de son camion, M. Pierce a regardé les autres voitures prendre feu et a pensé que c’était le sien. Il plaça son manteau contre la fenêtre – un garde inutile de la chaleur intense – et mit le “In Your Eyes” de Peter Gabriel pour se calmer. Il a enregistré un message d’adieu à sa famille. «Juste au cas où cela ne fonctionnerait pas, je veux que vous sachiez que j’ai vraiment essayé de le comprendre», a-t-il rappelé.

«Tout à coup, ce bulldozer sort de nulle part et éloigne ce camion en flammes», a-t-il déclaré. Soudain, il y avait une marge de manœuvre. Mais au lieu d’avancer vers la sécurité, il se retourna et retourna au cœur du paradis, d’où le feu venait.

M. Pierce a atterri à l’hôpital principal de Paradise, l’Adventist Health Feather River, où il dirige l’unité de soins intensifs. Il y a trouvé d’autres collègues, qui ont également été refoulés par l’incendie, ainsi que des habitants de Paradise blessés à la recherche d’une aide médicale.

Des médecins et des infirmières adventistes de la santé, ainsi que des ambulanciers paramédicaux, des pompiers et d’autres secouristes, ont créé un centre de triage sur le parking de l’hôpital. Ils sont entrés par effraction dans l’hôpital pour y trouver des gurneys, des réservoirs d’oxygène, des sacs pour perfusion intraveineuse et d’autres équipements. “Nous avons tous travaillé ensemble – pas d’ego”, a déclaré M. Pierce. “C’était un peu joyeux et étonnant de voir que tout fonctionne.”

Ensuite, l’hôpital a pris feu près du centre de triage. Alors que les pompiers luttaient contre les flammes, le reste du personnel déplaça les patients et le matériel à environ 100 mètres de l’hélipad de l’hôpital, la seule autre zone d’asphalte assez bien protégée du feu. Finalement, les patrouilleurs routiers ont déclaré qu’ils avaient dégagé le chemin de la sécurité. L’équipe a donc chargé les victimes dans des véhicules et conduit une caravane à l’extérieur de Paradise. Tout le monde a réussi à sortir en toute sécurité.

«C’est ce que nous faisons», a déclaré M. Pierce. «Je n’essaie pas d’être courageux, mais n’importe quelle infirmière, aucun travailleur de la santé, aucun policier, ils étaient là et ils ont tous fait leur travail et ils l’ont tous bien fait.