La rougeole a été retrouvée avec Hasina Raharimandimby et sa famille. Fin janvier, trois jours déchirants, trois de ses jeunes enfants sont décédés des suites du virus.

“Cela me manque de leur prendre des bonbons et des collations chaque fois que je rentre du travail”, dit-elle. “Nous avions l’habitude de jouer et de nourrir les oiseaux près de chez nous.”
Madagascar, la nation insulaire située au large des côtes de l’Afrique de l’Est, a été frappée par la pire épidémie de rougeole qu’elle ait connue depuis des décennies. Le secrétaire général du ministère de la Santé a déclaré à CNN que plus de 50 000 personnes avaient contracté la maladie depuis octobre 2018 et qu’il y avait eu plus de 300 décès, principalement des enfants.
Hasina a emmené son plus jeune enfant survivant dans cette clinique située sur une colline dans le centre d’Antananarivo, car il tousse.
Après le décès de ses frères et sœurs, il a été vacciné au cours de l’une des quatre phases prévues d’une campagne massive orchestrée par le gouvernement, l’UNICEF et l’Organisation mondiale de la santé.
Le médecin lui dit que la toux n’est pas un problème. C’est juste un rhume.
En raison de sa rareté relative dans les pays développés, la rougeole est parfois considérée à tort comme un virus léger ayant un impact limité. Mais il peut s’installer rapidement et provoquer une encéphalite, une surdité et, dans des cas extrêmes, la mort, en particulier chez un patient malnutri ou dont le système immunitaire est affaibli.
Les enfants de Hasina ne furent malades que quelques jours avant de s’aggraver rapidement et de mourir. Elle dit qu’ils n’étaient pas capables d’avoir accès aux vaccins antirougeoleux à la clinique quand ils en avaient envie.
“C’est dur et je suis amer”, dit-elle. “On ne peut pas toujours empêcher la mort, mais les mères devraient faire tout ce qui est en leur pouvoir pour protéger leurs enfants.”

Une tragédie entièrement évitable

Lorsque Lon Kightlinger a pris sa retraite de son poste d’épidémiologiste d’État dans le Dakota du Sud, il ne pensait pas que sa vie passée le rattraperait tout à fait de la sorte.
“Nous avons entendu une épidémie de rougeole dans la capitale entre décembre et janvier et je savais que nous allions être touchés”, a-t-il déclaré dans une petite clinique de Madagascar située à environ trois heures de voiture de la capitale.
Kightlinger a travaillé dans la santé publique ici dans sa jeunesse. Maintenant dans la soixantaine, il est revenu comme volontaire à Peace Corp.
“La plupart des autres volontaires sont jeunes, idéalistes et pleins d’énergie”, sourit-il, “mais j’apporte un peu de perspective, je pense.”
Cette perspective l’a aidé à reconnaître les signes avant-coureurs d’une plus grande épidémie. “Notre seul médecin, pratiquant depuis 12 ans, n’avait jamais vu de cas de rougeole il y a un mois. Et puis boum, boum, bouh, ils ont commencé à franchir la porte. il dit.
Dans le Dakota du Sud, Kightlinger a fait face à une épidémie de rougeole, mais les agents de santé ont réussi à la limiter à une famille élargie.
À Madagascar, l’épidémie a touché toutes les régions du pays et toutes les grandes villes.
Le virus de la rougeole est très contagieux – il se propage par la toux et les éternuements et peut vivre dans les airs où une personne infectée tousse ou éternue pendant deux heures. Si une personne non immunisée contre le virus respire ou touche une surface infectée, elle peut être infectée. Ses symptômes incluent une forte fièvre, une toux, un nez qui coule et un œil rose, ainsi que des éruptions cutanées rouges sur tout le corps.
Maintenant, alors que plusieurs régions des États-Unis sont aux prises avec des épidémies de rougeole, principalement en raison d’exemptions non médicales pour les vaccinations, Kightlinger et d’autres experts soulignent Madagascar comme un présage dangereux.
Partout dans le pays, des tragédies privées se produisent en raison du manque de couverture vaccinale.
Les responsables de la santé estiment que la couverture vaccinale était inférieure à 50% au début de l’épidémie, en raison de la faiblesse du système de santé et du manque de financement et de l’échec de la vaccination systématique.
Pour que l’immunité des troupeaux fonctionne – lorsque suffisamment de personnes sont vaccinées et que la maladie ne peut pas résister à la maladie – la couverture doit être d’environ 95%.
Et pour beaucoup de Malgaches, ce n’est pas faute d’essayer.
“Nous les Américains, nous avons concocté toutes ces excuses et ces raisons pour faire preuve de complaisance à l’égard de la rougeole. Les habitants de Madagascar ont également une vie bien remplie. Mais lorsqu’ils ont des campagnes de vaccination, la plupart d’entre eux vont sortir, parcourir de longues distances et restez assis au soleil pour leur tour », explique Kightlinger, qui fait du vélo plusieurs kilomètres par semaine pour livrer des vaccins aux villages voisins.

Une menace obstinée

Ironiquement, l’autosatisfaction dans les pays développés tient au succès même de la riposte en matière de santé publique.
Le premier vaccin efficace contre la rougeole a été mis au point au début des années 1960. Selon les estimations de l’Organisation mondiale de la santé, le virus aurait causé 2,6 millions de décès par an auparavant. En 2017, environ 110 000 personnes sont mortes de rougeole, principalement des enfants de moins de cinq ans, a déclaré l’OMS.
Mais le manque de compréhension de la rougeole et de la montée des idées anti-vaccination fondées sur des sciences factices et des théories du complot alimentées par les médias sociaux a mis une faille dans l’armure de pays par ailleurs bien protégés, tels que les États-Unis et la France.
Dans un pays comme Madagascar, où ils luttent encore contre une épidémie mortelle, les médecins sont furieux.
“C’est une question de mentalité, car nous devons convaincre ces personnes. Peut-être qu’elles ne connaissent pas la raison pour laquelle nous devrions être vaccinés. Il n’ya pas que les habitants des pays pauvres qui ne sont pas bien éduqués”, déclare le Dr Andosoa Rakotoarimanana, directeur de l’hôpital pour enfants Ambohimiandra dans la capitale malgache.
À mesure que la campagne de vaccination se poursuit, il espère que la couverture vaccinale atteindra des niveaux beaucoup plus élevés. Mais la vaccination de routine reste la règle d’or et il reste encore des poches d’épidémies.
Ce combat n’est pas encore terminé.
Jean Claude Nambinintsoa a voyagé pendant 24 heures dans un mini-taxi pour emmener Pierrot, son fils de 15 mois, à l’hôpital.
“J’espérais le faire vacciner”, dit-il alors que Pierrot s’accrochait à son cou, caressant doucement son oreille, “mais quand je suis arrivé ici, ils ont dit que mon fils avait déjà la rougeole.” Il dit que beaucoup d’enfants de son village sont tombés malades.
Pierrot est dangereusement mal nourri, les bras perdus dans la manche de sa chemise à rayures poussiéreuse. Presque une autre victime de cette maladie que l’humanité pourrait vaincre, mais qu’elle n’arrive tout simplement pas à gérer.
“Cela devrait être un appel au réveil pour non seulement pour chaque personne, pour chaque centre de santé de Madagascar, mais pour le monde entier. Ces maladies reviennent et nous encombrent si nous ne sommes pas protégés”, a déclaré Kightlinger. “Ce sont des virus vivants très intelligents, et ils nous trouveront.”