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Pour la deuxième fois seulement depuis le début de l’épidémie, un patient semble avoir été guéri d’une infection par le VIH, le virus qui cause le sida

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La nouvelle arrive presque douze ans après le premier patient dont on sait qu’il est guéri, un exploit que les chercheurs tentent depuis longtemps, sans succès, de reproduire. Ce succès inattendu confirme à présent qu’un remède à l’infection par le VIH est possible, s’il est difficile, ont indiqué des chercheurs.

Les enquêteurs doivent publier leur rapport mardi dans la revue Nature et en présenter certains détails lors de la Conférence sur les rétrovirus et les infections opportunistes à Seattle.

Publiquement, les scientifiques décrivent le cas comme une rémission à long terme. Dans les entretiens, la plupart des experts appellent cela un traitement curatif, mais il est difficile de savoir comment définir le mot lorsqu’il n’y a que deux exemples connus.

Les deux étapes ont résulté de greffes de moelle osseuse chez des patients infectés. Mais les greffes étaient destinées à traiter le cancer chez les patients, pas le VIH.

La transplantation de moelle osseuse ne sera probablement pas une option de traitement réaliste dans un proche avenir. De puissants médicaments sont maintenant disponibles pour contrôler l’infection par le VIH, alors que les greffes sont risquées et ont des effets secondaires graves qui peuvent durer des années.

Toutefois, réarmer le corps avec des cellules immunitaires modifiées de manière similaire pour résister au VIH pourrait bien constituer un traitement pratique , ont déclaré des experts.

“Cela inspirera les gens à croire que la guérison n’est pas un rêve”, a déclaré la Dr Annemarie Wensing, virologue au centre médical universitaire d’Utrecht aux Pays-Bas. “C’est accessible.”

Le Dr Wensing est co-responsable de IciStem , un consortium de scientifiques européens qui étudient la greffe de cellules souches pour traiter une infection par le VIH. Le consortium est soutenu par AMFAR, l’organisation américaine de recherche sur le SIDA.

Le nouveau patient a choisi de rester anonyme, et les scientifiques l’ont qualifié de «patient londonien».

«Je sens un sens de la responsabilité d’aider les médecins à comprendre comment cela s’est passé pour qu’ils puissent développer la science», a-t-il déclaré au New York Times dans un courrier électronique.

Apprendre qu’il pouvait être guéri du cancer et de l’infection par le VIH était «surréaliste» et «écrasant», a-t-il ajouté. “Je n’ai jamais pensé qu’il y aurait un remède de mon vivant.”

Lors de la même conférence en 2007, un médecin allemand a décrit le premier traitement de ce type chez le «patient de Berlin», plus tard identifié comme étant Timothy Ray Brown, 52 ans, qui vit maintenant à Palm Springs, en Californie.

Cette nouvelle, affichée sur une affiche au fond d’une salle de conférence, a initialement attiré peu d’attention. Une fois qu’il est devenu évident que M. Brown était guéri, des scientifiques ont entrepris de reproduire son résultat avec d’autres patients atteints d’un cancer infecté par le VIH.

Au cas par cas, le virus est revenu en force, souvent environ neuf mois après que les patients aient cessé de prendre des antirétroviraux, ou bien les patients sont décédés du cancer. Les échecs ont laissé les scientifiques se demander si la guérison de M. Brown resterait un hasard.

M. Brown avait eu une leucémie et, après l’échec de la chimiothérapie, il a eu besoin de deux greffes de moelle osseuse.

Les greffes provenaient d’un donneur porteur d’une mutation d’une protéine appelée CCR5, qui repose à la surface de certaines cellules immunitaires. Le VIH utilise la protéine pour pénétrer dans ces cellules mais ne peut pas s’accrocher à la version mutée.

On a administré à M. Brown des médicaments immunosuppresseurs puissants, qui ne sont plus utilisés, et qui ont subi des complications intenses pendant des mois après la greffe. Il a été placé dans un coma induit à un moment donné et a failli mourir.

Timothy Ray Brown, le premier à avoir guéri du VIH, a failli mourir pendant le traitement.

«Il a vraiment été battu par l’ensemble de la procédure», a déclaré le Dr Steven Deeks, spécialiste du SIDA à l’Université de Californie à San Francisco, qui a soigné M. Brown. “Et nous nous sommes donc toujours demandé si tout ce conditionnement, une destruction massive de son système immunitaire, expliquait pourquoi Timothy était guéri, mais personne d’autre.”

Le patient londonien a répondu à cette question: Une procédure proche de la mort n’est pas nécessaire pour que la procédure fonctionne.

Il souffrait d’un lymphome de Hodgkin et avait reçu une greffe de moelle osseuse d’un donneur porteur de la mutation CCR5 en mai 2016. Il avait également reçu des immunosuppresseurs, mais le traitement était beaucoup moins intense, conformément aux normes en vigueur pour les patients transplantés.

Il a cessé de prendre des médicaments anti-VIH en septembre 2017, ce qui en fait le premier patient depuis que M. Brown est connu pour rester exempt de virus pendant plus d’un an après son arrêt.

«Je pense que cela change un peu le jeu», a déclaré le Dr Ravindra Gupta, virologue à l’University College London, qui a présenté les résultats à la réunion de Seattle. «Après le patient de Berlin, tout le monde croyait qu’il fallait pratiquement mourir pour guérir du VIH, mais maintenant, peut-être que non.»

Bien que le patient londonien n’ait pas été aussi malade que M. Brown après la greffe, la procédure a également fonctionné: la greffe a détruit le cancer sans effets secondaires néfastes. Les cellules immunitaires transplantées, maintenant résistantes au VIH, semblent avoir complètement remplacé ses cellules vulnérables.

La plupart des personnes atteintes de la mutation résistante au VIH, appelée delta 32, sont d’ascendance nord-européenne. IciStem maintient une base de données d’environ 22 000 donneurs de ce type.

Jusqu’à présent, ses scientifiques suivent 38 personnes infectées par le VIH qui ont reçu une greffe de moelle osseuse, dont six provenant de donneurs sans la mutation .

Le patient londonien a 36 ans sur cette liste. Un autre numéro, le 19 sur la liste et appelé le «patient de Düsseldorf», est privé de médicaments anti-VIH depuis quatre mois. Les détails de cette affaire seront présentés à la conférence de Seattle plus tard cette semaine.

Les scientifiques du consortium ont analysé à plusieurs reprises le sang du patient londonien à la recherche de signes du virus. Ils ont décelé une indication faible de poursuite de l’infection dans l’un des 24 tests, mais ont déclaré que cela pouvait être le résultat d’une contamination de l’échantillon.

Le test le plus sensible n’a trouvé aucun virus en circulation. Les anticorps anti-VIH étaient toujours présents dans son sang, mais leur concentration a diminué avec le temps, suivant une trajectoire similaire à celle observée chez M. Brown.

Rien de tout cela ne garantit que le patient londonien soit à jamais sorti du bois, mais les similitudes avec le rétablissement de M. Brown offrent un motif d’optimisme, a déclaré le Dr Gupta.

“D’une certaine manière, la seule personne avec laquelle comparer directement est le patient de Berlin”, a-t-il déclaré. “C’est un peu le seul standard que nous ayons pour le moment.”

«Je pense que cela change un peu le jeu», a déclaré le Dr Ravindra Gupta, virologue à l’University College London.

La plupart des experts qui connaissent les détails s’accordent pour dire que le nouveau cas semble être un remède légitime, mais certains ne sont pas certains de sa pertinence pour le traitement du sida en général.

«Je ne suis pas sûr de ce que cela nous dit», a déclaré le Dr Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses. «Cela a été fait avec Timothy Ray Brown, et voici maintenant un autre cas – ok, alors maintenant quoi? Maintenant, où allons-nous avec?

Une possibilité, a déclaré le Dr Deeks et d’autres, est de développer des approches de thérapie génique pour éliminer le CCR5 sur les cellules immunitaires ou leurs cellules souches prédécesseurs. Résistantes à l’infection par le VIH, ces cellules modifiées devraient éventuellement éliminer le corps du virus.

(Le CCR5 est la protéine que He Jiankui, un scientifique chinois, a prétendu avoir modifiée avec l’édition de gènes chez au moins deux enfants, dans le but de les rendre résistants au VIH – une expérience qui a déclenché une condamnation internationale.)

Plusieurs entreprises poursuivent des thérapies géniques mais n’ont pas encore abouti. La modification doit cibler le bon nombre de cellules, au bon endroit – uniquement la moelle osseuse, par exemple, et non le cerveau – et modifier uniquement les gènes dirigeant la production de CCR5.

«Il faut atteindre un certain nombre de niveaux de précision», a déclaré le Dr Mike McCune, conseiller principal en matière de santé mondiale auprès de la Fondation Bill et Melinda Gates. “Il existe également des préoccupations quant à la possibilité que vous fassiez quelque chose d’incontrôlé et, le cas échéant, que vous souhaitiez un commutateur d’arrêt”.

Plusieurs équipes travaillent sur tous ces obstacles, a déclaré le Dr McCune. À terme, ils pourront peut-être développer un système d’administration viral qui, une fois injecté dans le corps, recherchera tous les récepteurs CCR5 et les supprimera, ou même une cellule souche de donneur résistante au VIH mais pouvant être administrée à n’importe quel patient.

«Ce sont des rêves, non? Les choses sur la table à dessin », a déclaré le Dr McCune. «Ces rêves sont motivés par de tels cas – cela nous aide à imaginer ce qui pourrait être fait à l’avenir.”

Un inconvénient important de toute approche de ce type est que le patient serait toujours vulnérable à une forme de VIH appelée X4, qui utilise une protéine différente, CXCR4, pour pénétrer dans les cellules.

“Cela ne fonctionnera que si quelqu’un a un virus qui n’utilise vraiment que CCR5 pour entrer – et c’est probablement environ 50% des personnes vivant avec le VIH, sinon moins”, a déclaré le Dr Timothy J. Henrich, un Spécialiste du sida à l’Université de Californie à San Francisco.

Même si une personne ne contient qu’un petit nombre de virus X4, ils peuvent se multiplier en l’absence de concurrence de leurs cousins ​​viraux. Il y a au moins un cas signalé d’individu qui a été transplanté d’un donneur du delta 32 mais qui a rebondi plus tard avec le virus X4. (Par précaution contre X4, M. Brown prend une pilule quotidienne pour prévenir l’infection par le VIH.)

M. Brown dit espérer que le traitement du patient londonien sera aussi durable que le sien. “Si quelque chose est arrivé une fois dans la science médicale, cela peut arriver à nouveau”, a déclaré M. Brown. “J’attendais de la compagnie depuis longtemps.”