Lorsque des policiers indiens à bord d’un petit bateau ont aperçu l’île éloignée, ils ont vu quelque chose d’étrange. Un groupe d’îliens était blotti sur la plage. Portant des arcs, des flèches et des lances, ils semblaient garder quelque chose.

Les fonctionnaires de police ont déclaré qu’il pourrait s’agir du corps de John Allen Chau . Le missionnaire américain âgé de 26 ans a été tué la semaine dernière alors qu’il tentait d’étendre le christianisme à North Sentinel, une île interdite située dans la mer d’Andaman et réputée pour sa répugnance à l’égard des étrangers .

L’équipage a coupé le moteur du bateau. Ils scrutèrent les habitants de l’île à l’aide de jumelles, s’assurant de rester à plusieurs centaines de mètres du rivage, hors de la portée des arcs et des flèches.

«Les Sentinelles étaient vigilantes», a déclaré samedi Dependra Pathak, le chef de la police de la région. “Ils patrouillaient sur la plage, au même endroit que John a été tué, avec des armes.”

«Si nous avions approché, aurait-il attaqué», a-t-il déclaré.

Ainsi, au lieu de récupérer le corps de M. Chau ou de déterminer où il se trouve, les policiers, après avoir esquissé le lieu du crime, se sont éloignés de leur véhicule.

“Cette affaire est la plus étrange et la plus difficile de ma vie”, a déclaré M. Pathak. “Nous essayons d’entrer dans le monde d’une autre civilisation.”

North Sentinel Island abrite l’une des dernières sociétés de chasseurs-cueilleurs non diluée, une île sauvage de la taille de Manhattan, où vivent quelques dizaines de personnes prises au piège du temps et dans un isolement total. Pendant des décennies, l’Inde a gardé North Sentinel dans une mallette de musée. La mort de M. Chau a brisé le verre.

Les efforts pour retrouver le corps de M. Chau – la première étape de la plupart des enquêtes sur des meurtres – se révèlent difficiles et certains anthropologues disent que ce sera impossible. La recherche symbolise le plus grand dilemme auquel l’Inde est confrontée en essayant de faire respecter les règles d’une société dans un endroit qui a été délibérément éloigné du reste de la société.

La loi indienne stipule que la culture de North Sentinel est si précieuse et si unique que ses habitants devraient être totalement laissés à l’écart et qu’aucun étranger ne serait autorisé à s’y rendre. Il dit aussi que les meurtriers devraient être punis. C’est le problème auquel sont confrontés les policiers.

La semaine dernière, un groupe de pêcheurs a rapporté avoir vu le corps de M. Chau enterré sur la plage, apparemment après que les insulaires lui aient tiré dessus avec des arcs et des flèches. Mais les policiers n’ont pas encore retrouvé le cadavre.

Pratiquement toutes les personnes qui ont débarqué sur cette île ont été attaquées avec des arcs et des flèches et des anthropologues ont mis en garde le gouvernement contre la prudence.

Récupérer le corps d'un missionnaire tué sur une île isolée d'Indien est un combat 1
Un membre de la tribu des Sentinels a visé avec son arc et ses flèches un hélicoptère des garde-côtes indiens qui survolait l’île en 2004. L’île des Sentinelles du Nord abrite l’une des dernières sociétés de chasseurs-cueilleurs non diluée, une île escarpée de la taille de Manhattan où une douzaine de personnes vivent prises au piège dans le temps et dans un isolement total.

“Vous ne pouvez pas prendre les Sentinelese pour acquis”, a déclaré TN Pandit, un anthropologue qui avait visité l’île il y a des années. «Vous ne pouvez pas amener l’armée et emmener le corps. Ce n’est pas comme ça. Ils doivent faire preuve de la plus grande prudence. “

Bien que la chaîne des îles Andaman et Nicobar soit l’avant-poste le plus éloigné de l’Inde, elle n’est plus aussi inaccessible. Le gouvernement indien a récemment fait pression pour ouvrir davantage d’îles au tourisme. Port Blair, la plus grande ville du pays, compte de nouvelles stations balnéaires, de nouvelles routes, de nouveaux magasins de vêtements, une base navale importante, un bon service de téléphonie mobile et un aéroport de plus en plus achalandé.

North Sentinel se trouve à moins de 35 miles. La marine indienne patrouille dans les eaux autour de l’île, essayant de s’assurer qu’aucun étranger ne l’atteigne jamais. Mais comme M. Chau l’a montré, cet anneau de sécurité pourrait facilement être violé.

Dans la nuit du 14 novembre, M. Chau, qui vivait dans l’État de Washington, est parti dans l’obscurité avec un groupe de pêcheurs qu’il a payés pour l’emmener sur l’île. Diplômé de l’Université Oral Roberts et chrétien passionné, M. Chau a confié à des amis qu’il était prêt à risquer sa vie pour amener le christianisme à North Sentinel, un lieu si mystérieux que le gouvernement indien ne dit à personne que les étrangers ne connaissent ni la langue ni les coutumes du pays. les gens là-bas.

On ne sait pas exactement ce qui lui est arrivé. Pendant deux jours, il a utilisé un kayak pour parcourir le demi-kilomètre séparant le bateau de North Sentinel, où il a annoncé des passages de Genesis aux insulaires.

Parfois, les insulaires le regardaient simplement. D’autres fois, ils ont ri.

La frustration construite. Dans une lettre de 13 pages adressée par M. Chau aux pêcheurs, dans laquelle il expliquait ces échecs pour convaincre les insulaires, il plaida auprès de Dieu pour obtenir des éclaircissements: «Je ne veux pas mourir. Qui va prendre ma place si je le fais? “

Le matin du 17 novembre, les pêcheurs ont vu un groupe d’îliens traînant son corps sur la plage, puis l’enterrant dans une tombe peu profonde dans le sable. Les pêcheurs et un autre homme qui, selon la police, ont aidé M. Chau à se rendre sur l’île ont été arrêtés et accusés d’homicide coupable ne constituant pas un meurtre et d’avoir enfreint les règles protégeant les tribus autochtones. Une autre affaire a été engagée contre des «inconnus», les insulaires, pour le meurtre de M. Chau.

L’enquête se dirige maintenant vers un territoire inexploré. Vendredi, les autorités ont envoyé des agents de police, ainsi que certains des pêcheurs arrêtés, sur un bateau pour observer North Sentinel et établir le lieu où M. Chau avait été tué. Mais certains des habitants de l’île feront-ils l’objet de poursuites? Et s’ils étaient arrêtés, mourraient-ils en captivité des suites d’une maladie, leur système immunitaire ne pourrait-il pas rivaliser avec les microbes modernes?

En 2006, deux habitants du crabe ont tué deux pêcheurs de crabe après s’être lavés sur les rives du North Sentinel. Les fonctionnaires de police examinent à présent les registres de ces meurtres, cherchant des indices sur ce qui est arrivé au corps des pêcheurs.

M. Pathak a déclaré que près d’une semaine après que les habitants de l’île aient enterré les pêcheurs dans des fosses peu profondes sur la plage, ils ont déterré les corps et les ont tenus debout en les attachant à des morceaux de bambou.

“S’ils suivent le même schéma”, a déclaré M. Pathak, ils pourraient bientôt retirer le corps de M. Chau, bien qu’il ait suggéré qu’il ne soit jamais retrouvé. Dans le cas des deux pêcheurs, M. Pathak ne pense pas que leurs corps aient été retrouvés et il a semblé indiquer que c’était également une possibilité dans ce cas. «Si nous pouvons peut-être voir le corps de John à distance, au moins, sa mort sera pleinement établie», a-t-il déclaré.

Dans sa dernière lettre, M. Chau était clair sur ce qu’il voulait faire au cas où il mourrait. «Ne récupérez pas mon corps», écrit-il en le soulignant. “Ce n’est pas une chose inutile – les vies éternelles de cette tribu est à portée de main.”