Des centaines de passagers de croisières, dont beaucoup de personnes âgées, subissent une évacuation cauchemardesque après que leur navire, Viking Sky, ait été frappé par des conditions météorologiques extrêmes et que ses moteurs ne fonctionnent plus.

L’urgence soulève de nombreuses questions sérieuses.

Quel était le navire et où naviguait-il?

Le navire était le Viking Sky, âgé de deux ans . Elle transportait 915 passagers et 458 membres d’équipage, ce qui en faisait un navire de croisière relativement petit.

La croisière consistait en un voyage de deux semaines intitulé «À la recherche des aurores boréales», qui commençait et finissait à Tilbury, dans l’Essex.

C’est le premier hiver de l’itinéraire Viking Cruises. Lorsque les plans ont été dévoilés, le président de la compagnie de croisière, Torstein Hagen, a déclaré: «Aucune autre compagnie de croisière ne peut montrer aux clients cette partie du monde comme nous le pouvons. Les paysages de la Norvège en hiver sont vraiment magnifiques.

«Je suis ravi d’offrir à nos invités cette occasion unique d’explorer mon pays d’origine.»

Le prix de base de la croisière était d’environ 4 000 £, soit environ 300 £ par personne et par jour, ce qui en faisait un voyage relativement coûteux.

«À bord, les clients découvrent des espaces scandinaves sereins, où chaque pièce est belle et fonctionnelle, calme et baignée de lumière», explique la société.

Quand et où les choses ont-elles commencé à mal tourner?

Viking Sky avait quitté le “port de retournement” de Tromso en Norvège arctique dans la soirée du jeudi 21 mars. On pense qu’elle se dirigeait directement vers Stavanger, dans le sud-ouest du pays, en l’absence d’un appel prévu à Bodo, dans le nord de la Norvège. Elle devait arriver à Tilbury le mardi 26 mars.

Les prévisions de navigation pour le voyage prévu portaient sur des vents orageux et une mer très agitée.

Mayday a été déclaré à 14 heures le samedi 23 mars après-midi. La société déclare: «Viking Sky a subi une perte de puissance moteur au large des côtes norvégiennes, près de Molde.» 

Incapable de progresser ou de se diriger, le navire a été frappé par des vagues extrêmes, les effets personnels des passagers jetés autour de leurs cabines.

Une urgence a été déclarée. Les passagers revêtent des gilets de sauvetage et se rendent aux postes de rassemblement. C’est à l’un de ces endroits qu’une énorme vague a brisé les fenêtres, provoquant un afflux important d’eau qui a emporté un grand nombre de passagers et causé des blessures, notamment des fractures au membre.

Quelle a été la réponse?

Une évacuation par hélicoptère a commencé, les passagers blessés, mouillés et froids étant débarqués du navire individuellement et emmenés par lots de 15 à 20 dans la ville voisine de Molde.

Einar Knudsen du coordinateur des secours, Hovudjudssentralen, a déclaré à 9 heures 30 du matin: “Le bateau a des remorqueurs à l’avant et à l’arrière et se trouve maintenant à environ quatre miles de la terre.”

La mer reste très agitée. Les évacuations aériennes se poursuivent à l’aide de trois hélicoptères. 

À 10h30, 479 passagers avaient été évacués du navire. Viking Cruises a déclaré: «À l’heure actuelle, 20 personnes ont été blessées à la suite de cet incident. Elles reçoivent toutes des soins dans les centres médicaux concernés en Norvège, dont certaines sont déjà sorties de l’hôpital.

«Pendant tout ce temps, notre priorité absolue était la sécurité et le bien-être de nos passagers et de notre équipage.

Qu’est-ce qui arrive aux passagers?

«Des dispositions ont été prises pour les ramener chez eux, les premiers passagers partant aujourd’hui», explique la compagnie de croisière. 

L’aéroport international le plus proche de Molde est à Alesund, à environ 50 km de route. Plusieurs départs vers Oslo sont prévus, ainsi qu’un vol pour Amsterdam. Mais il n’est pas clair s’il existe de nombreuses places disponibles. La compagnie de croisières pourrait avoir besoin d’organiser des vols supplémentaires.

Obtiendront-ils une compensation?

Indubitablement. Il reste à voir combien et si ce sera en espèces ou en bons pour les futurs voyages sur Viking.

En outre, les passagers blessés et / ou en détresse peuvent faire valoir des recours légaux, probablement dans le cadre d’un recours collectif.

Qu’est-ce qui va probablement arriver au navire?

Viking Sky restera au port de Molde pendant que les réparations sont effectuées. Son prochain voyage, de Tilbury à l’Allemagne et à la Scandinavie, qui doit partir mercredi 27 mars, a été annulé.

«Nous ne prévoyons aucune annulation supplémentaire pour le moment», déclare Viking Cruises.

Sont ces eaux difficiles?

Oui, cela peut être le cas, mais chaque année, des milliers de voyageurs britanniques partent en croisière le long de la côte norvégienne.

La plupart d’entre eux sont à bord du Hurtigruten , le service de traversier côtier qui relie les communautés côtières mais prend également des touristes.

Viking Sky: pourquoi les choses se sont mal passées, que s'est-il passé et quelle est la suite? 1
Les passagers sauvés d’un navire de croisière sont aidés depuis un hélicoptère jusqu’au centre de secours Hustadvika (AP)

Quel est le conseil officiel pour cette partie du monde?

Le Foreign Office a des conseils spécifiques pour les voyages dans l’Arctique(bien qu’au moment de l’urgence, Viking Sky se trouvait à environ 200 km au sud du cercle polaire arctique.

Il dit: «Le moyen le plus populaire de visiter l’Arctique est par bateau. Étant donné que certaines régions de l’Arctique – en particulier les régions plus septentrionales et éloignées – peuvent être inexplorées et recouvertes de glace, vous devez vérifier l’expérience opérationnelle antérieure de croisière et d’autres opérateurs proposant des voyages dans la région.

“Vous devriez également envisager les installations médicales à bord des navires de croisière et parler aux opérateurs de croisière, le cas échéant, en particulier si vous avez une condition médicale préexistante.”